Les ténias parasites manipulent le comportement de nombreuses colonies de fourmis

Les ténias parasites manipulent le comportement de nombreuses colonies de fourmis

Comportement et durée de vie influencés par les ténias même chez les fourmis non infectées
Les ténias ont développé des stratégies uniques pour assurer la survie de leur espèce. On sait depuis longtemps qu'ils contrôlent le comportement des hôtes infectés à cette fin. Cependant, des scientifiques de l'Université Johannes Gutenberg de Mayence (JGU) ont maintenant découvert dans des expériences sur des fourmis que les ténias influencent également le comportement et la durée de vie des congénères non infectés dans une colonie de fourmis.

Selon les résultats des chercheurs de Mayence, les ténias du genre Anomotaenia brevis peuvent manipuler le comportement de toute la colonie de fourmis dans leur propre sens. «Le comportement d'agression de l'ensemble de la colonie de fourmis diminue» et «la durée de vie des fourmis non affectées diminue», a annoncé le JGU. Grâce à l'agression globale plus faible, les fourmis infectées ne sont pas retirées de la colonie et la durée de vie plus longue des animaux malades augmente les chances de survie du ténia à l'intérieur - jusqu'à ce que les animaux infectés soient finalement consommés par un pic, qui est l'hôte principal d'Anomotaenia brevis. Les chercheurs ont publié leurs résultats dans la célèbre revue «Proceedings of the Royal Society B».

L'infection par le ténia des fourmis est visible de l'extérieur
Selon l'équipe de recherche autour du biologiste évolutionniste Prof. Dr. Selon Susanne Foitzik, les fourmis sont relativement souvent infestées de parasites, les ténias du genre Anomotaenia brevis utilisant les fourmis comme hôte intermédiaire pour compléter une partie de leur développement avant de terminer leur cycle de vie chez l'hôte principal (pic). Les scientifiques ont examiné les effets de l'infection par le ténia sur l'espèce de fourmi Temnothorax nylanderi, qui est originaire d'Europe occidentale et vit ici de préférence dans des glands ou du bois mort sur le sol forestier. Les ouvrières de cette espèce de fourmis atteignent une taille de deux à trois millimètres et forment des colonies de 50 à 200 animaux. Le ténia Anomotaenia brevis attaque les animaux au stade larvaire et s'installe dans leurs intestins. L'infection des fourmis est déjà visible de l'extérieur. Les animaux infectés sont jaunes et diffèrent donc considérablement des autres conspécifiques à prédominance brune, selon le JGU.

Réduction de l'agressivité dans les colonies de fourmis avec des animaux infectés
L'infection par le ténia provoque également des changements de comportement chez les fourmis infectées. Ils sont inactifs et restent dans le nid, où ils ne participent guère à des tâches sociales telles que le soin des couvées, rapportent les chercheurs. Cependant, cette parasitisation "a non seulement changé l'apparence et le comportement des fourmis directement affectées, mais a également provoqué des changements de comportement chez les partenaires de nid non infectés", écrivent les chercheurs. Le comportement agressif d'une colonie de fourmis diminuait considérablement lorsqu'il y avait des animaux parasités dans le nid. En conséquence, les animaux malades ne sont pas retirés de la colonie par les autres fourmis. Le fond de cette observation est vraisemblablement la signature chimique des animaux infectés, qui émettent une odeur différente. L'odeur propre au nid chez les fourmis est généralement une caractéristique distinctive des membres du groupe. "S'il est perturbé par d'autres odeurs, cela affecte également la volonté de se défendre contre les intrus", a déclaré le JGU.

Durée de vie réduite des fourmis saines
En outre, la durée de vie moyenne des animaux non infectés a considérablement diminué, rapportent les chercheurs. Les compagnons de nid en bonne santé ont montré une durée de vie beaucoup plus courte non seulement en comparaison avec les animaux infectés, mais également en comparaison avec d'autres fourmis de colonies non infectées. «La durée de vie plus longue peut être le résultat de changements dans la régulation des gènes, mais elle peut aussi être le résultat de la meilleure alimentation dont bénéficient les animaux infectés», explique l'auteur principal de l'étude, Sara Beros. Le «stress causé par la nécessité de prendre soin des animaux infectés tout en étant obligés de se passer de leur travail parce qu'ils ne participent pas aux tâches communautaires» pourrait également jouer un rôle ici.

Changement du comportement de vol des fourmis infectées
«Les parasites ont développé des stratégies fascinantes pour poursuivre leurs propres intérêts et, par exemple, pour mieux se reproduire», souligne la Pr Susanne Foitzik. Les ténias tentent "d'influencer les fourmis pour que la probabilité d'être mangé par un pic augmente", explique le biologiste évolutionniste. Cela ressort également des réactions des fourmis infectées à une attaque simulée de pic. Selon les chercheurs, les animaux malades ont montré un comportement d'évasion significativement plus faible, ce qui augmente les chances que le parasite soit mangé par un pic. Chez le pic, le ténia peut enfin terminer son cycle de vie. Parmi les colonies de fourmis du Lennebergwald, une zone forestière de 700 hectares au nord-ouest de Mayence, selon les chercheurs, environ un tiers de tous les nids de fourmis sont infectés par le ténia Anomotaenia brevis et environ 13% des animaux sont infectés. Les ténias ont ainsi une influence significative sur le comportement social et la durée de vie de l'ensemble de la population. (fp)

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